February’s favourites: 5 Ramen bars in London I love

It’s been a while since I thought about writing a post about the best ramen bars in London and whoever read my post in the previous months, knows how I was dedicated at finding the best place in town that could satisfy my ramen craving here in this cold part of Europe.

Aware of the fact that London is full Japanese restaurants and the ramen fashion is rapidly picking up, I decided to visit the most popular ramen bars in town. After careful consideration (as those many rejection email I’m receiving start) I decided to briefly describe my personal favourite places, ranking them for a precise feature that makes their product stand out.

For first starters: Shoryu Ramen. This is the first place where I had the chance to eat ramen in London after my sublime foodie experience in Japan. The Origin Tonkotsu has a pretty well balanced harmony of flavour between the the broth and the toppings. A nice place to start your ramen appreciation. Unfortunately I don’t have a review for Shoryu, because I went there before I started this blog. However I still remember a pleasant experience.

For broth: Ippudo. A bowl of ramen without the perfect broth would just be pointless (see instant ramen cups) Here the broth is creamy and milky as it’s supposed to be after pork bones are violently boiled for 20 hours and release their collagen. Taste is meaty, satisfying, but at the same time it’s almost sweet,  “clean” I would define it, meaning it does not leave a strong greasy aftertaste in your mouth. Read my complete review here.

Ippudo

Shiromaru Hakata Classic @Ippudo

For noodles: Tonkotsu. These guys make their noodles on the premises thanks to their Japanese noodle machine and the use of local ingredients (let’s not forget the research for the perfect alkaline salted water) that perfectly abide by the original recipe. I love their tsukemen noodle so much for their “bite”. Unfortunately they are available only at their Tonkotsu East location. Read my complete review here.

Detail of the noodles.

Noodles for Tsukemen @ Tonkotsu East

For the marinated soft boiled egg: Kanada-ya. Ok, I know, you think I am kidding right? Simply, I’m not. Everybody who had the chance to try a real bowl of ramen (no, the instant one you had in college don’t count) know how extremely important the egg is to the whole flavour of the recipe. It has to be still runny, so the yolk mixes a bit with the soup, and white should have nicely absorbed the soy sauce overnight or more. In other words it should be a concentrate of Umami. Kanada-ya’s egg was absolute perfection, but unfortunately it comes with an additional price of £2. This is not a deterrent to hungry customers, because it seems to sell out very quickly. Read my complete review here.

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Kanada ya. That egg over there is to die for.

For strong flavours: Bone Daddies. Considering that when on a diet, ramen in general might not be the best choice for your calorie count, Bone Daddies’ speciality requires customers who want enjoy the full flavour experience and preferably without any sense of guilt after eating. Rich (or fatty maybe?) and intense broth, contrasting aromas and different textures in just one dish. Read my complete review here.

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@Bone Daddies

The winner or should I say winners

I think it depends on the occasion and the the atmosphere I’d like to give to my meal. In fact I would definitely choose Ippudo for a girls’ night out both because the place looks a bit fancier than the other ramen bars and because the broth base has an authentic flavour, but at the same time it tastes clean, not greasy at all.

However if I wanted a foodie date without frills or a highly satisfying solo lunch experience I would definitely choose Bone Daddies’ insanely rich Tonkotsu ramen.
What about you guys, have you visited any of these five places?

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September favourites: 5 not conventional snacks that I am loving

The area of London I recently moved in is definitely a trendy one, full of hipsters and hipster wannabes. Therefore due to the high level of “hipster population”, shops are now more than eager to stick to the eco-friendly credo following the latest trends in terms of local, organic, free range, home grown food just to name few adjectives that cover shop signs and windows.

I cannot deny my grocery shopping is influenced as well, mainly because I was raised this way (click here) Not to mention how changing eating habits affected my everyday life when I moved from Italy to London 5 years ago. In other words I got 7 kilos and, as you can easily imagine, I wasn’t the happiest girl on earth.

With that in mind, I always try to balance my weekly meals according to the percentage of carbs, proteins and fibers. Then, systematically something messes up my plans and I find myself eating nutella from the jar or devouring a whole bag of crisps, or chips for you guys across the pond. What is the best thing to do when those cravings beg you to give up your good intentions for 5 seconds of pure ephemeral joy? Well, I like to think I try to limit the damages by choosing those unconventional snacks that you can find at Whole Foods or the Asian Markets, but probably I am just fooling myself. Here you can find my favourites of the month:

  • Calbee Shrimp Chips: The first time I tried these “crisps” was at the Daiso 100 yen shop in Harajuku, Tokyo. I was surprised that as much as a processed food we are talking about, the ingredient list is short and they were relatively low in sodium. Also the taste is delicate while, as you can imagine, their smell is strong. Ingredients: Wheat, Flour, Canola oil, Modified food starch, Shrimp, Sugar, Salt, Baking powder, MSG. Calories:  130 per serving (28 grams) or 464 per 100 grams.

  • Calbee Snapea Crisps: I first got to know these crisps while browsing on youtube, in some healthy grocery haul video, so last week I found them on offer at Wholefoods and I gave them a chance. A huge commitment for someone who doesn’t like peas like me. There are 3 types for the English market: lightly salted, Ceasar (salad seasoning?) and Tomato and basil. I picked the lightly salted ones because their ingredient list was way shorter than the other two. Long story short: I liked them because they are salty on the outside and sweet-ish on the inside. Ingredients: Green Peas, Vegetable Oil (Canola, Sunflower and/or Safflower Oil), Rice, Salt, Calcium Carbonate And Vitamin C (Ascorbyl Palmitate) Calories: 110 per serving or 393 per 100 grams.

  • Cofresh Hummus Chips: or simply chickpea crisps as there’s no trace of tahini or sesame. It’s a bit misleading as a product, but even though these chips do not really taste like hummus, they’re not as bland as the ingredient list would suggest. Ingredients: Chickpea Flour, Rice, Potato Starch, Vegetable Oil (Rapeseed), Corn Flour, Sea Salt. Calories: 135 per serving or 483 per 100 grams.

  • Senbei or Japanese Rice crackers: I don’t really stick to a brand in particular, but to a flavour, in fact I tend to prefer those seasoned with soy sauce. I believe rice flour is lighter and easier to digest than wheat, but feel free to correct me if I’m saying something not really correct However, the real reason I tend to buy senbei is that they are often packed in pairs, which is definitely not fair to the environment but prevents me to eat more than one packet because I feel guilty. Calories are an average of 35 per cracker.

  • Wasabi peas: namely roasted peas covered in wasabi. This is a tricky one, because it’s one of those snacks that I don’t really like at first, but then I have to finish the whole packet because of a strange addiction. Calories are around 400 per 100 gr.

…or you could eat that apple you have on your kitchen counter!

Have you guys tried these snacks? let me know what you think about them and please suggest me what I should try after these, hoping to find them in London.


And now in Italian.

L’area di Londra in cui mi sono trasferita recentemente è sicuramente quella più di tendenza, piena di hipsters e aspiranti tali. Per questo, a causa dell’elevato presenza di questa fetta di popolazione, i proprietari dei negozi sono molto inclini a seguire il credo eco friendly degli hipster, e quindi le ultime tendenze in termini di cibi locali, biologici, da allevamenti a terra, o fatti in casa, solo per citare alcuni descrizioni che caratterizzano le insegne e le vetrine del quartiere.

Non posso negare una certa influenza “verde” su ciò che compro, ma solo perché sono stato cresciuta in questo modo (cliccate qui) per non parlare di quanto aver cambiato le mie abitudini alimentari da un paese all’altro abbia pesato sulla la mia vita di tutti i giorni. In altre parole, 5 anni fa avevo preso 7 chili e, come si può facilmente immaginare, non ero molto contenta della cosa.

Tenendo a mente tutto ciò, cerco sempre di bilanciare i miei pasti settimanali a seconda della percentuale di carboidrati, proteine ​​e fibre. Poi, sistematicamente c’è sempre qualcosa che incasina i miei piani e mi ritrovo a mangiare nutella dal barattolo o a finire un intero sacchetto di patatine. Qual è la cosa migliore da fare quando ti prendono quelle voglie che ti istigano ad abbandonare le buone intenzioni per 5 secondi di fugace piacere? Beh, mi piace pensare che cerco di limitare i danni scegliendo quegli snack inusuali che si possono trovare nei negozi di cibi biologici o in quelli asiatici, ma probabilmente (anzi, quasi sicuramente) mi prendo in giro da sola. Qui potete trovare i miei preferiti del mese:

  • Patatine Calbee ai gamberi: La prima volta che ho provato queste “patatine” era al negozio Daiso ¥ 100 a Harajuku, Tokyo. Ricordo che rimasi sorpresa che per quanto fosse un alimento industriale, la lista degli ingredienti era breve e con basso contenuto di sodio. Il gusto è delicato, mentre, come si può immaginare, il loro odore è forte a causa del condimento al sapore di gambero. Ingredienti: frumento, farina, olio di colza, amido alimentare modificato, gamberetti, zucchero, sale, lievito, glutammato. Calorie: 130 per porzione (28 gr.) o 464 per 100 gr.
  • Patatine Calbee Snapea ai piselli: ho avuto modo di conoscere queste patatine mentre navigavo su youtube, in alcuni video riguardanti gli snack salutari, così la settimana scorsa le ho trovate in offerta da Wholefoods e ho dato loro una possibilità. Un fatto significativo per chi, come me, non ama i piselli. Ci sono 3 tipi di prodotto per il mercato inglese: leggermente salate, Ceasar (condimento per l’insalata?) e pomodoro e basilico. Ho scelto le prime perché la loro lista degli ingredienti era molto più breve rispetto agli altri due. Per farla breve: mi sono piaciute perché sono salate all’esterno e dolciastre all’interno. Ingredienti: piselli, olio vegetale (colza, girasole e / o olio di cartamo), riso, sale, carbonato di calcio e vitamina C (ascorbil palmitato). Calorie: 110 per porzione o 393 per 100 gr.
  • Cofresh Hummus Chips: o semplicemente patatine di ceci visto che non c’è traccia di tahini o di sesamo. E ‘un po’ fuorviante come prodotto, ma anche se non sa di hummus, queste patatine non hanno un gusto così piatto come la lista degli ingredienti suggerirebbe. Ingredienti: ceci farina, riso, fecola di patate, olio vegetale (colza), farina di mais, sale marino. Calorie: 135 cal per porzione o per 483 100 gr.
  • Senbei o crackers di riso giapponesi: Non c’è una marca in particolare a cui sono legata, ma il gusto sì, infatti tendo a preferire quelli alla salsa di soia. Credo che la farina di riso sia più leggera e più facile da digerire rispetto al frumento, ma correggetemi se sto dicendo una castroneria. Comunque, il vero motivo per cui compro i senbei è che sono spesso confezionati in coppia, cosa che è sicuramente non è eco friendly, ma mi impedisce di mangiarne più di un pacchetto, perché mi sentirei in colpa. Le calorie sono una media di 35 per cracker.
  • Piselli al Wasabi: cioè piselli tostati e ricoperti di wasabi. Questo è uno snack strano, perché è sempre così, in un primo momento non mi piace, ma poi, piano piano, sviluppa una strana dipendenza che mi obbliga a finire l’intero pacchetto. Le calorie sono circa 400 per 100 gr.

… potreste sempre mangiare quella mela che avete nella fruttiera in cucina, o no?

E voi, avete mai provato questi snack? fatemi sapere cosa ne pensate e suggeritemene altri, sperando che li possa trovare qui a Londra.

The rise of Dry Bars, the alcohol-free place to be

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When I moved to London and first registered for a GP (the doctor), I remember having to fill in a form with my personal data as part of the normal procedure. What I didn’t expect was a document of 2 pages full of detailed questions about patients’ drinking habits. I admit I was kind of surprised, but then I thought about the streets packed with drunk people on weekends and I just realised it: “England, we might have a problem here.”

So when I heard about “Dry Bars”, namely alcohol free bars, it sounded like a joke, a contradiction, a likely business failure in a country that prides itself on the pub culture. It’s true that the taxation on alcohol consumption is rising together with the number of closing pubs, but living in the UK, I didn’t witness any massive tendency to sober up due to the economic situation.

However, I did some research about Dry Bars and I noticed that, despite evoking Prohibitionism, they represent a model of business with great potentialities growing beyond any expectation.

The first Dry Bar opened in the UK was The Brink in Liverpool, a place founded in collaboration with the charity Action on Addiction, that helps people with alcohol or drug problems during and after their period of rehabilitation. The initial idea was to create a public place where former addicts could hang out and have fun, away from the temptations of drinking. The risk, for the bar, of looking like a rehab facility was an encouragement to push the ambitions forward, in order to create a space that could welcome all kinds of customers who, voluntarily choose to spend an alcohol- free night out.

What’s their target market?

  • Women? – Every time someone in my group of friends orders an alcohol free fruity cocktail, it’s always a chorus of: “that’s so girly!”. So it may be argued that, aside from people who are recovering from addictions, Dry Bars are places for a female audience after all. As a woman and potential customer, I think that women may feel more comfortable enjoying a mocktail (that’s how they are called) in a place where alcohol is not served, because it is unlikely for them to be bothered by drunk men as it happens in pubs or clubs. To this end, Alex Gilmore, the manager of Sobar, Nottingham’s dry bar, agrees with a safer environment but claims that there is no significant gender gap among the customers.
  • Young Generations? – Yes, because after few months we learned about the latest idiotic trend called Neknomination, recent statistics have demonstrated a decrease in drinking habits in teenagers and young adults compared to 10 years ago. The increasing costs of daily life are surely forcing customers to cut drinks, but reportedly, one of the reasons is that young generations don’t find it fun to get drunk and then face the consequences of a bad hangover. Moreover, I heard more than few people telling me they would rather spend their money on a nice and relaxed dinner than on drinks. For this reason, many young customers from 20 to 30 may find Dry Bars as a good alternative to the classic pub night.
  • Everyone! – The fact of creating such a friendly environment broadens the target audience to all ages, from students to families with babies or elder customers and pregnant women, who can enjoy a night out with friends without feeling left out because they can’t drink alcohol.

How do Dry Bars keep their customers interested?

With such a variety of target customers with different budgets it’s necessary to have an effective marketing strategy in order to make the business grow, but how? First, they all have an interesting mocktail menu, which is also affordable, because each drink doesn’t cost more than £3 (€ 3.60/ $4.99). Secondly, they all have particular food choices, from English traditional dishes, to Mediterranean specialities or organic only selections. For example, Redemption in London serves only vegetarian food with vegan and raw options. Last but not the least Dry Bars’ management organise events, such as live music gigs, in order to engage even more customers.

In a country with the pub culture in the DNA, Dry Bars are doing something simple but revolutionary at the same time. These places still represent a niche market but I see some potential and apparently I’m not the only one, because this kind of business is rapidly growing all over the UK.

Sources: The Guardian, The Guardian page2, The Independent, BBC News.

And now in Italian.

Quando mi sono trasferita a Londra e mi sono registrata dal medico, ricordo di aver dovuto compilare un modulo con i miei dati personali come parte della normale procedura. Quello che non mi aspettavo era di dover rispondere a due pagine piene di domande dettagliate riguardanti le abitudini sul consumo degli alcolici. Devo ammettere che, di primo impatto, sono rimasta sorpresa, ma poi ho subito pensato alle scene pietose che si vedono per strada durante il fine settimana: uomini e donne schifosamente ubriachi che danno il peggio di loro stessi. E che molto spesso, quel peggio lo fanno uscire. Sul pavimento.

Cara Inghilterra, credo che abbiamo un problema.

Così, quando ho sentito parlare dei “Dry Bar”, cioè bar dove non si servono alcolici, mi è sembrato uno scherzo, una contraddizione, un probabile fallimento in un paese in cui il pub rappresenta uno dei pilastri della socializzazione. E’ vero che la tassazione sul consumo di alcolici è in aumento, come anche il numero di locali che chiudono, ma vivendo nel Regno Unito, non ho ancora notato una forte tendenza di massa all’astensione dalla pinta, nemmeno per risparmiare qualche sterlina in tempo di crisi economica.

Tuttavia, ho fatto qualche ricerca su i Dry Bar e mi sono resa conto che, nonostante le possano far pensare ai locali aperti durante l’epoca del Proibizionismo, in realtà costituiscono un modello di business dalle grandi potenzialità.

Il primo Bar Dry aperto nel Regno Unito è stato il The Brink a Liverpool, fondato in collaborazione con la charity Action on Addiction, che aiuta le persone con problemi di dipendenza da droghe o alcol, durante e dopo il periodo di riabilitazione. L’idea iniziale era di creare un luogo dove gli ex tossicodipendenti avrebbero potuto divertirsi e passare del tempo lontano dalle tentazioni alcoliche. Il rischio però, era quello di creare una struttura che si avvicinasse troppo a quello che è un centro di riabilitazione, perciò il management di Action on Addiction ha pensato ad un locale dove poter accogliere tutti i tipi di clienti che, volontariamente, scelgono di passare una serata “a secco”.

Qual è il loro target di mercato?

  • Donne? – Ogni volta che qualcuno nel mio gruppo di amici ordina un cocktail analcolico alla frutta, è sempre un coro di gridolini del tipo: “è così da principessa!”. Quindi si potrebbe dire che, a parte gli ex tossicodipendenti, i Dry Bar siano locali per un pubblico femminile. Come donna e potenziale cliente credo che, effettivamente, sia più facile sentirsi a proprio agio sorseggiando un mocktail ( è così che si chiamano ) in un luogo dove l’alcol non viene servito, perché è meno probabile essere infastidite da uomini ubriachi, come accade nei pub o in discoteca. A questo proposito, Alex Gilmore, responsabile della direzione del Sobar di Nottingham, è d’accordo che i Dry Bar abbiano un ambiente più sicuro, ma sostiene che non ci sia una significativa differenza di genere tra i clienti.
  • Le giovani generazioni? – Sì, perché dopo pochi mesi dall’ultima moda alcolica chiamata Neknomination, recenti statistiche hanno dimostrato una diminuzione nei consumi di alcol da parte degli adolescenti e dei giovani adulti inglesi rispetto alle percentuali di 10 anni fa. Il costo della vita in crescente aumento può sicuramente motivare a ridurre le spese non necessarie, tra cui gli alcolici, ma, a quanto pare, le giovani generazioni  bevono meno perché non trovano divertente ubriacarsi e poi stare male a causa della sbornia. Inoltre, molte persone mi hanno confidato che preferiscono spendere i loro soldi per avere una cena piacevole e rilassante piuttosto che ubriacarsi, vomitare e vergognarsi di se stessi il giorno dopo. Per questo motivo, i giovani tra i 20 e i 30 anni potrebbero pensare ai Dry Bar come un’ottima alternativa al classico pub.
  • Tutti! – Il fatto di creare un ambiente così accogliente amplia il target di riferimento a tutte le età: dagli studenti alle famiglie con bambini piccoli, o clienti anziani e donne in gravidanza, che possono godersi una serata fuori con gli amici senza sentirsi escluse dal giro dei drink.

Come fanno i Dry Bar ad attirare clienti?

Con una tale varietà di clienti con possibilità economiche diverse, è necessario avere una strategia di marketing efficace per far crescere i guadagni, ma come? In primo luogo, tutti i Dry Bar puntano su un menù di mocktail interessante e variegato, ma anche conveniente, in quanto ogni bevanda non costa più di 3 sterline (3.60€). In secondo luogo, tutti hanno particolari scelte gastronomiche, dai piatti tradizionali inglesi, alle specialità mediterranee o solo cucina biologica. Per esempio il Redemption a Londra serve solo cibo vegetariano, con opzioni vegane e crudiste. Ultimo ma non meno importante, è l’organizzazione di eventi come le serate di musica dal vivo, al fine di coinvolgere ancora più clienti.

In un paese con la cultura del pub nel proprio DNA, i Dry Bar stanno facendo qualcosa di semplice ma rivoluzionario allo stesso tempo. Sicuramente rappresentano ancora un mercato di nicchia, ma vedo un grandissimo potenziale commerciale e, apparentemente, non sono la sola, perché questo tipo di attività è in costante aumento in tutto il Regno Unito.

 

Fonti: The GuardianThe Guardian page2The IndependentBBC News.