November’s favourites: 5 sweet treats to enjoy in London

Here we go again, Monday. A gloomy cold Monday here in London, like Monday itself wasn’t enough to get bogged down as soon as I open my eyes. So what’s the best medicine to increase our serotonin levels, therefore have a moment of happiness? Chocolate. Or cake. Or just whatever you fancy as guilty pleasure.

Here 5 guilty pleasures I indulged in this November:

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Couldn’t resist…

Hot Chocolate and Curly Whirly Brownie from Konditor and Cook. First things first, I confess to be a bit fussy for hot chocolate, because too many times I have been given some cheap and bitter stuff that always made wonder about how managers care about the quality of a product and the satisfaction of customers. This little introduction just state how much I actually appreciated Konditor and Cook’s product: one sip of this luscious hot chocolate and you can taste the top quality of a rich bittersweet cocoa at the right temperature, thanks to the amazing barista staff. Then the Curly Whirly brownie, the most popular treat at Konditor and Cook: a dense chocolate chip goodness swirled with vanilla cheesecake, because we don’t want to choose, we want it all! After the first bite I understand why it’s the most famous choice: so fudgy and moist that it melts in my mouth. A silky texture balanced by crunchy chocolate chips and creamy cheesecake. These three types of texture also reflect a harmony of flavours: sweet and bitter married together by the delicate vanilla aroma of cheesecake.

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Couldn’t resist, again.

Baked Zebra Crodoughnuts from Dum Dum Donutterie. The founder and doughnut chef Paul Hurley opened Dum Dum with the mission of bringing on the market a baked doughnut which should have been as good as the fried one, or even better. Well, he’s having quite a success and I am one of Dum Dum’s loyal customers, especially after trying the Zebra crodoughnut. Layers of ring-shaped croissant dough filled with chocolate butter crème form another one of my favourite guilty pleasures of the month. This is the one I end up buying often, because chocolate, that’s why! Anyway, I also recommend the Strawberries & Cream and the Peter Andre Yum Yum Dum Dum, which despite the funny name is filled with dulce de leche crème. Or if you are a Nutella fan get the Chocolate and Hazelnut one (in the picture below).

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Black Bottom Cupcake from Hummingbird bakery. A classic one for me, because it’s been 4 years after my first and I always go back and have one. Moist and dense chocolate sponge with cheesecake and chocolate chips filling and cream cheese frosting (see a recurring pattern here?). A bomb, of calories and happiness.

Chocolate and banana streusel cake from Timber Yard café. I first tried this cake only a couple of days ago, but it is so good that I feel I need to share it with you guys – unfortunately only  by describing it. The perfect combination of spongy and crunchy textures with different levels of sweetness, from the streusel topping to the banana’s natural sugar and the bitterness of chocolate.

Matcha green tea dorayaki from Japan Centre. if you feel the options above are too much to handle and prefer a guilty pleasure that doesn’t include chocolate, why not getting a matcha green tea custard dorayaki from Japan Centre. Two featherlight soft pancakes that sandwich a delicate matcha custard filling. The overall taste is sweet but with a bitter note given by green tea. A satisfying treat for sure.

What about you guys, what are your guilty pleasures of the moment?

Have a good week!

P.S.: regarding my suspects of gluten intolerance I addressed in this post, I am still waiting to run the test, and in order not have a false positive result, I’m still eating foods that contain gluten (as for example the cakes listed in this article ). Will see how it goes.

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Nanban: Japanese Soul Food at SOAS

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Yesterday I went to a live cooking event held by the School of Oriental and African Studies called Nanban: Japanese soul food event. The protagonist was the  BBC1 MasterChef winner 2011  Tim Anderson, whose new book due next year gave the name to this event, focused on the foreign influences on what is now considered the Japanese traditional food. In his analysis, Anderson was guided by Dr. Barak Kushner, professor of Japanese History at the University of Cambridge and food historian.

Anderson showed a serie of slides about the meaning of Nanban referred to Europeans, mainly Portuguese, and translated as southern barbarians and their influences on Japanese cuisine: for example the use of spices, peppers, eggs and sugar. All these ingredients can be found in the recipe Chicken Nanban, that is a fried chicken dipped in an acidic sauce made with vinegar, soy sauce, sugar and red chili pepper.

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Castella cake according to one of the most ancient recipes.

To demonstrate the evolution of recipes throughout the time, he took Castella cake (sponge cake) and prepared samples from two recipes, an ancient one and a more modern one. The first one ( in the picture) was the most ancient one which had a consistency as dense as bread and a flavour that in my opinion was too sugary. The second and “most recent” one was slightly less dense and less sugary, but anyway it was far from the current lighter Castella recipe which evolved to suit Japanese palates as every other recipe.

With this in mind, Anderson guided the audience through the analysis of those Japanese traditional food, which is not originally Japanese and, specifically, he concentrated on ramen and its Chinese provenance. In particular he focused on Champon, now a speciality of Nagasaki cuisine, as what he defined as proto-ramen.

So, what is Champon? A noodle dish in chicken, pork and prawns broth topped with seafood, vegetables and pork fried in lard. Not really that light and healthy image of that Japanese cuisine designated as cultural heritage by UNESCO.

At this point Anderson started to cook Champon, or to be fair, he only stir fried the toppings and cooked the noodles in the broth he prepared the day before. This is because the broth for this type of dish and for ramen in general, has to boil violently for a significant amount of hours in order for pork and chicken bones to break and release their collagen which will add a distinctive taste to the dish. Anderson informed the audience that the broth he was using boiled for 12 hours, which his wife wasn’t particularly happy about, as the whole house was permeated with pork bones smell.

The chef used stir fried scallops, prawns, onion, bean sprouts and cabbage and some beni shoga or pickled ginger to add an acidic note in order to contrast the umami flavour of the dish.

After 5 minutes, the broth started to congeal, so I guess that those 12 hours did allow to release collagen indeed.

Unfortunately the audience was not involved into the tasting of Champon, but the chef had everything covered and brought two dishes prepared with ancient “barbarian” recipes: one was a sort of scotch egg made with mackerel, and the other one was fried chicken with a really unusually robust seasoned batter. While I don’t remember the name of the first, the second recipe seemed to be ancestor of the modern Tempura (again, a Portuguese recipe).

This event made me reflect about that Japanese food that we take for granted as the traditional and representative of the nation, or those culinary aspects of Japanese history of food that I believed I knew. Of course this discussion represents for me a starting point for a critical thinking about the various foreign influences also on Italian cuisine and on my own way of cooking in particular. This is a topic that I would like to thoroughly research and write about.
For all these reasons I am thankful to SOAS and the Alumni Association for inviting me and I will be more than happy to participate to other events like this.

And now in Italian.

Ieri sono andata ad un evento di cucina tenuto dalla School of Oriental and African Studies e chiamato Nanban: Japanese Soul Food. Il protagonista della serata è stato il vincitore di Masterchef 2011 Tim Anderson, il cui nuovo libro, che uscirà prossimo anno, ha dato il nome all’evento. Tema principale, le influenze straniere su quello che oggi è considerato il cibo tradizionale giapponese. Nella sua analisi, Anderson è stato guidato dal dottor Barak Kushner, docente di Storia giapponese presso l’Università di Cambridge e storico di cibo.

Anderson ha mostrato una serie di diapositive sul significato di Nanban, termine riferito agli europei, soprattutto portoghesi, e tradotto come barbari meridionali. Ha inoltre delineato le loro influenze sulla cucina giapponese: per esempio l’uso di spezie, peperoni, uova e zucchero. Tutti questi ingredienti possono essere trovati nella ricetta pollo Nanban, che è un pollo fritto immerso in una salsa acida fatta con aceto, salsa di soia, zucchero e peperoncino.

Per dimostrare l’evoluzione delle ricette nel tempo, ha preso come esempio la torta Castella (Pan di Spagna) e l’ha portata in due varianti diverse, secondo una ricetta più antica e una più moderna. La torta nella foto è quella realizzata con la ricetta più antica. Aveva una consistenza densa come il pane e un sapore che, a mio parere, era troppo dolce. La seconda e più moderna versione, era leggermente meno “pesante” nella consistenza e anche meno zuccherina, ma comunque era lontana dalla ricetta attuale, che si è decisamente evoluta in una variante più leggera per soddisfare i palati giapponesi come anche altri piatti.

Con questo in mente, Anderson ha guidato il pubblico attraverso l’analisi di quel cibo tradizionale giapponese, che non ha origini giapponesi e, in particolare, si è concentrato sul ramen e la sua provenienza cinese. In particolare ha scelto il Champon, ormai una specialità della cucina Nagasaki, definito da lui stesso come un proto-ramen.

Ma cos’è il Champon? Un piatto di noodles in brodo di pollo, maiale e gamberi condito con frutti di mare, pesce, verdure e carne di maiale fritte nel lardo. Non proprio l’immagine di quella cucina giapponese sana e leggera designata come patrimonio culturale dell’umanità dall’UNESCO.

A questo punto Anderson ha iniziato a cucinare il Champon, o ad essere onesti, a cuocere le verdure e il pesce in padella e i noodles nel brodo che aveva preparato il giorno prima. Questo perché il brodo per questo tipo di piatto, e per il ramen in generale, deve bollire violentemente per una notevole quantità di ore, così le ossa di maiale e pollo finiscono per rompersi e rilasciare collagene, che aggiungerà un sapore deciso al piatto. Anderson ha utilizzato un brodo che ha bollito per 12 ore, cosa di cui la moglie non era particolarmente entusiasta, poiché ha finito per far impregnare la casa di puzza di maiale.

Lo chef ha utilizzato come condimento delle capesante, gamberi, cipolla, germogli di soia e cavolo e un po’ di zenzero sottaceto per aggiungere una nota acida che andasse a contrastare l’umami del piatto.

Dopo 5 minuti dalla realizzazione del piatto, il brodo ha iniziato a rapprendersi, quindi credo che quelle 12 ore di bollore abbiano davvero fatto sì che le ossa rilasciassero tutto il collagene che avevano.

Purtroppo il pubblico non è stato coinvolto nella degustazione dello Champon, ma lo chef non si è fatto trovare impreparato e ha portato due piatti preparati con ricette antiche e risalenti al periodo dei “barbari”: uno era un uovo sodo avvolto da una pasta di sgombro e fritto, e l’altra era fun pollo fritto in una insolita panatura dal sapore robusto.. Anche se non ricordo il nome del primo, il secondo piatto sembrava essere l’antenato del moderno Tempura (di nuovo, una portoghese).

Questo evento mi ha fatto riflettere su quel cibo giapponese che diamo per scontato come tradizionale e rappresentativo della nazione, o quegli aspetti culinari del Giappone che credevo di conoscere. Naturalmente questo dibattito rappresenta per me un punto di partenza per una riflessione critica sulle varie influenze straniere anche sulla cucina italiana e sul mio modo di cucinare in particolare. Questo è un argomento su quale vorrei approfondire le mie conoscenze e trarre delle conclusioni
Per tutti questi motivi sono molti grata alla SOAS e la Alumni Association per avermi invitata, e sarò più che felice di partecipare ad altri eventi come questo.

Best Gelato in London: Gelupo vs La Gelatiera

Here’s the situation: I’m stuck at home because of heavy rain (Thanks, Hurricane Bertha) and I’m staring at my empty fridge, hoping that something would magically pop up out of nowhere.

The sound of rain, which is usually relaxing for me, now carries a sad message: Summer is officially over. In other words, for many, ice cream season has come to an end, but not for me. Well, to be honest, I’d rather go for gelato instead of ice cream, but unfortunately it’s difficult to find it as good as the Italian one.

For those of you who are wondering, no, gelato is not just a mere translation of ice cream. We are talking about a different product with a softer and lighter texture than ice cream. This is due to the higher percentage of milk rather than cream and the slower churning process (Look here for technicalities)

Luckily enough, London has everything you can think of, so all I had to do was some research about the best gelato in town and of course, I had to “sacrifice” myself by trying it for you guys.

Gelupo: I’ve been there twice and I was lucky enough to try one of the best gelatos of my entire life. The first time I got licorice, but I was curious to try pistachio, because I judge a shop valid by the ability of producing a real pistachio gelato without food colourings or artificial flavours that I can immediately recognise. Pistachio was as it should always be, a natural light green to almost beige shade and a real taste of pistachio, which means nutty, almost salty. However, licorice was what impressed me the most: bitter and sweet, too strong for some, but definitely not for me, because I loved how this particular flavour and its aftertaste were perfectly combined with their creamy texture.

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licorice and pistachio @ Gelupo

I went back to Gelupo the week after and I tried ricotta and sour cherry and apricot and amaretto. Again the texture was creamy as it should be, but I found amaretto to be too much overpowering as I could not really taste the apricot. I’m fussy, I know, but let’s be realistic Gelupo’s product is amazing.

Gelupo, 7 Archer Street, London, W1D 7AU.

La Gelatiera – I’ve been there twice as well, as the first time I tried matcha and passion fruit but I went back because I had to try the more daring flavours that this place is also known for.

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Speaking about texture, La Gelatiera’s gelato is creamy and melts in your mouth, so it’s possible to taste the results of the research, the hard work and the time spent perfecting the product.

Passion fruit was so refreshing and well balanced, while matcha was not as I expected in terms of flavour, because I found it mild. In all fairness, I have to say that I am more used to the matcha gelato that I tried in Japan, where the product uses a more bitter green tea which is balanced with the sweetness of the cream. However I understand that a mild version is much more appreciated by a western palate.

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Matcha and Passion fruit @ La Gelatiera

The second time I felt sure enough to try some unusual flavour, so I chose honey and rosemary with orange zest. Quite impressing given that both rosemary and orange being very strong flavours contrasting with each other on a mild base, honey. As much as I liked to experiment, I believe an entire cone is too much though.

Again I’m a fussy customer and again the product is excellent.

La Gelatiera, 27 New Row, Covent Garden, London WC2N 4LA.

Between the two I choose…both! it’s a tie as they both do an amazing job in selecting their prime ingredients and their preparation techniques, and believe me, you can definitely taste the quality.

I would love some gelato right now, but I’m still here at home listening to the sound of heavy rain and wondering when it’ll stop.

 

And now in Italian.

La situazione è questa: sono bloccata a casa a causa della forte pioggia (Grazie, uragano Bertha) e sto fissando il mio frigo vuoto, sperando che qualcosa sbuchi magicamente dal nulla.

Il suono della pioggia, che di solito trovo molto rilassante, ora è portatore di un messaggio inesorabile: l’estate è ufficialmente finita. In altre parole, per molti, la stagione del gelato è giunta al termine, ma non per me.

Ad essere onesti, io preferisco il gelato italiano rispetto all’ice cream, ma purtroppo è difficile trovare un prodotto simile a quello a cui sono abituata.

Per quelli di voi che se lo stanno chiedendo, gelato e ice cream non sono solo la traduzione l’uno dell’altro. Quando parliamo di gelato (quindi quello italiano), intendiamo un prodotto diverso con una consistenza più morbida e più leggera rispetto all’ice cream, per merito di una maggiore percentuale di latte rispetto alla panna e ad un processo di mantecatura (sarà questo il termine corretto?) più lento. (Guardate qui per i dettagli tecnici.)

Fortunatamente, Londra ha tutto ciò che si possa immaginare, quindi tutto quello che dovevo fare era qualche ricerca sul miglior gelato in città e, naturalmente, mi sono “sacrificata” provandolo per voi.

Gelupo – sono stata due volte in questa gelateria e ho avuto la fortuna di provare uno dei migliori gelato di tutta la mia vita. La prima volta ho preso liquirizia e pistacchio, perché giudico la validità della gelateria dalla capacità di produrre un vero gelato al pistacchio, senza coloranti o aromi artificiali che sono facilmente riconoscibili. Questo gusto era come dovrebbe sempre essere in realtà, un verde chiaro e naturale quasi tendente al beige e un vero sapore di pistacchio, quasi salato. Comunque, il gusto liquirizia mi ha stupita di più: amaro e dolce, troppo forte per alcuni, ma sicuramente non per me. Ho apprezzato molto come questo particolare sapore e il suo retrogusto fossero perfettamente equilibrati con una consistenza cremosa.

Sono tornata da Gelupo la settimana dopo e ho provato ricotta variegata all’ amarena e albicocca e amaretto. Anche in questo caso la consistenza era cremosa come dovrebbe sempre essere, ma credo che l’amaretto fosse talmente forte da non poter sentire l’albicocca. Io sono molto esigente, lo so, ma sono anche realista, il gelato di Gelupo è ottimo.

Gelupo, 7 Archer Street, London, W1D 7AU.

 

La Gelatierasono stata anche qua due volte, la prima volta che ho provato tè verde matcha e frutto della passione, poi sono tornata perché volevo provare dei gusti più inusuali per i quali questa gelateria è famosa.

Parlando di consistenza, abbiamo un gelato cremoso e che si scioglie in bocca, quindi è possibile vedere e gustare i risultati della ricerca, il duro lavoro e il tempo impiegato a perfezionare il prodotto.

Il frutto della passione era rinfrescante e ben bilanciato, mentre il matcha non era come mi aspettavo in termini di sapore, perché l’ho ​​trovato leggero. In tutta onestà, devo dire che mi viene facile il paragone con il gelato matcha che ho provato in Giappone, dove si utilizza un tè verde più amaro che contrasta con la dolcezza della panna. Comunque capisco anche che una versione più leggera potrebbe essere più apprezzata da un palato occidentale.

La seconda volta volevo qualcosa di più inusuale, così ho scelto il gusto miele e rosmarino con scorza d’arancia. Molto buono, considerando che sia il rosmarino sia la scorza d’arancia sono ingredienti dai sapori molto forti ed in contrasto tra di loro su una base dolce, il miele. Per quanto mi piaccia sperimentare, credo che scegliere solo questo gusto sia troppo, perché dopo un po’ stufa.

Di nuovo, sono una cliente esigente magari anche un po’ pignola e, di nuovo, il prodotto è eccellente.

La Gelatiera, 27 New Row, Covent Garden, London WC2N 4LA.

 

Tra i due scelgo … entrambi! si tratta di un pareggio in quanto entrambi fanno un ottimo lavoro nella scelta dei loro ingredienti di prima scelta e delle loro tecniche di preparazione. Credetemi, si può sentire che il prodotto che ne viene fuori è di altissima qualità.

Mi piacerebbe del gelato in questo momento, ma sono ancora qui a casa, sento il suono della pioggia e mi chiedo quando smetterà.