How “ethic” is “exotic”?

Yesterday I was watching the news and a journalist was talking about an increase in extravagant food demand for Christmas, especially exotic meats, when I heard that in some villages of Molise it is customary to eat hedgehogs. This is a big mistake, I thought, but with my enormous astonishment I suddenly heard my father’s voice: “Oh yes, tastes like pork.”

First of all, it is necessary to establish the meaning of exotic: whether it describes something either far from us or just uncommon to our average habits, like, for example, eating hedgehog meat. We arbitrarily decide what is edible and what is not, consequently, some eating habits are defined as normal, while others are perceived as weird or ethically unacceptable.

The first time I ever considered eating exotic meats was in the summer of 2011, when I was in Brisbane, Australia. My colleagues and friends were willing to eat as kangaroo or crocodile meat. These and other Australian native species, are legally hunted or farmed in the accordance with the wildlife conservation laws, so eating their meats does not endanger the environment neither does it represent a felony.*

Honestly, I was not convinced, but I gave up and joined my group in our Australian eating experience. The expert chefs from Tukka restaurant prepared 4 courses, each one containing an iconic Australian animal: crocodile, emu, opossum and kangaroo.

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Crocodile

Crocodile: white meat, whose appearance and consistency are similar to chicken. Flavour results in an overwhelming mix of chicken and fish with some herbal aftertaste.

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Emu

Emu: very red and tender meat, similar to beef.

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Opossum

Opossum: I cannot recall the precise flavour, but I clearly remember this meat to be chewy.

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Kangaroo

Kangaroo: tender and lean, with a flavour that reminded me of venison. Really good.

When I wonder why I ate those meats, I believe the answer is that they do not belong to my own culture and they do not undermine the ethic of that cultural identity I belong to.

The topic of which meat we consider edible, varies according to different cultures, people, views and food habits. For example the sacred status of cattle in India forbids their slaughter; eating rabbit meat is something perfectly normal in Italy but taboo in other countries, just as Japan. However, it is not necessary to virtually travel around the globe in order to find other examples. In fact, last year, the horse meat found in some bolognaise sauce turned into a an enormous scandal that spread all over the UK, where horses gained pet status. Again different points of view.

Personally, I do not have any problems eating horse meat, but I would never eat dog meat, because I consider my own like a family member, a person. Just as horses for British, I reckon.

What is the limit between “exotic” and “normal”? I wonder what differentiate dogs from other animals. Is it a matter of different cultures? Maybe it is just luck, luck to be in the right place at the right historical time. Maybe because “some animals are more equal than others.”

*For further information about wildlife conservation in Australia, have a look this link:http://www.dfat.gov.au/facts/kangaroos.html

And now in Italian.

Ieri, durante il telegiornale, si parlava di proposte alimentari stravaganti per il Natale, in particolare di carni esotiche, quando sento nominare il Molise e l’abitudine, in alcuni paesini, di mangiare ricci di terra. Non faccio in tempo a pensare che il giornalista abbia commesso un grosso errore, che, con mio immenso stupore, sento la voce di mio padre che dice: “Sì, sa di maiale.”

Prima di tutto, credo che occorra capire cosa si intende per esotico: cioe’ se si parla di qualcosa appartenente a paesi lontani, oppure al di fuori delle abitudini alimentari comuni, come, appunto, il riccio di terra. Decidiamo arbitrariamente cosa è commestibile e cosa non lo è, cosi’, certe abitudini alimentari che noi riteniamo corrette e normali, vengono viste come strane, o come eticamente inaccettabili da altre culture.

La prima volta che mi sono posta la questione era l’estate del 2011, quando mi trovavo a Brisbane, in Australia. I miei amici e colleghi volevano mangiare il canguro o il coccodrillo. Queste due, ed altre specie animali esotiche, sono cacciate o allevate in Australia legalmente e con tutti i parametri che la leggi sulla conservazione della fauna selvatica richiedono, per cui mangiare le loro carni non costituisce né pericolo per l’ambiente, né reato.

Io non ero così convinta, ma alla fine ho ceduto.

Gli esperti chef del ristorante Tukka ci hanno preparato 4 carni di 4 simboli australiani: coccodrillo, emù, opossum e canguro.

Coccodrillo: una carne bianca la cui apparenza e consistenza sono simili al pollo. Ha un sapore molto particolare di carne e pesce con note erbose.

Emu: ha una carne rossa e tenera che sembra manzo.

Opossum: non riesco a ricordare il sapore, ma quello che mi è rimasto impresso è la consistenza gommosa.

Canguro: tenero e magro,  ricorda la carne di cervo, sia per consistenza sia per sapore.

Quando mi chiedo perche’ mai abbia mangiato la carne di questi animali, credo che la risposta sia perché, essendo così lontani dalla mia cultura, e non ne intaccavano l’etica.

Tutta una questione di punti di vista, infatti, pensiamo allo status di sacralità di cui godono le mucche in India, per cui non vengono uccise per uso alimentare. Oppure ai giapponesi che inorridiscono al pensiero di mangiare conigli, cosa perfettamente normale nel mio paese. Comunque non occorre andare tanto lontano per trovare altri esempi, basti pensare allo scandalo della carne di cavallo trovata in alcuni prodotti nel Regno Unito, dove gli equini sono considerati animali da compagnia. Non avrei problemi a mangiare carne di cavallo, ma non riuscirei mai a mangiare un cane, perché facendo parte del mio ambiente familiare, per me sarebbe come mangiare una persona. Penso proprio come il cavallo per gli inglesi.

Allora qual è il limite tra “esotico” e “normale”? E mi chiedo cosa differenzi il cane dagli altri animali, forse la cultura di una nazione rispetto ad un’altra? Forse è solo fortuna, quella di trovarsi nel posto e nel momento storico giusto. Forse alcuni animali sono più uguali degli altri.

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2 thoughts on “How “ethic” is “exotic”?

  1. I have to admit that the emu and kangaroo look quite tasty! Had crocodile once at a Brazilian churrascaria. Oddly enough, it tasted like oysters. Which probably sounds good to most people but unfortunately I hate oysters!

    • Emu and Kangaroo are so good, but they just tasted like something else, while crocodile and opossum were strange. I admit I was biased with opossum, because to me it looks like a giant rat (which I know is not). Gross.

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