Ferran Adrià and The Art of Food, why I did not like it.

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The exhibition Ferran Adrià and The Art of Food was hosted at Somerset House from 5 July to 29 September 2013, and if I am writing about it now, it is just because it took time to “digest” it and think about it.

I have never had the pleasure to dine at elBulli – Ferran Adrià’s famous restaurant- and I was curious about this exhibition, so, since I was in London, I felt it was necessary to give a look. While I was in the tube heading to Somerset House, I kept wondering how an exhibition could communicate the essence of the former best restaurant in the world, keeping in mind that it is not an easy task. I admit I was a bit biased, but I was just waiting to be surprised. And I was.

The entrance of the building was covered with banners and magazine covers that featured Adrià, so from the beginning visitors could already imagine the mediatic power of this chef, and to be honest, I felt quite intimidated but obviously I kept going .

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The exhibition’s entrance was focused on a big sculpture a of a French Bulldog, which is the symbol of the restaurant, and some boards that displayed the staff list, for every year.

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It is impossible not to notice Rene Redzepi, the famous chef from Noma restaurant, among the interns in 1999.

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Look who’s there.

The actual exhibition was divided in three main areas: the Historical, the Artistic and the Graphic-Conceptual one.

The first room displayed elBulli’s history through a precise timeline, short videos, pictures and documents. ElBulli was founded by Hans and Marketta Shilling, a German-Czech couple in love with the beautiful location of Cala Montjoi in Costa Brava. Marketta loved their French Bulldogs, commonly called bulli, who became the symbol of the restaurant.

Bullis

1956

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During the 1960s the traditional cuisine that was precisely codified by Auguste Escoffier, started to be challenged by the pioneers of the nouvelle cuisine: Michel Guérard, Jean and Pierre Troisgros, Alain Chapel and Paul Bocuse. Of course, this revolution was contagious also for elBulli which included more and more French dishes under the guidance of Jean-Louis Neichel first, and Juli Soler after. In 1984 Ferran Adrià started working as Head Chef, bringing Catalonian culinary traditions and modernising them, changing elBulli’s history forever.

Adrià 1984

Why I did not like this part: In my opinion, the lack of a precise path to follow generates confusion, because there is a timeline along the left side wall, but there are other objects (eg. old documents, menus, sketches etc.) that divert attention from the main focus. Then, at the center of the room there is a wall full of other details to look at, and people have to go back in order not to miss a single thing. Or they could start at the beginning of the time line looking both walls, but this could be too much at the same time.

Up to the second floor there is the space dedicated to Adrià’s innovations with dozens of little screens, each one showing the preparation of a famous recipe, and Adrià’s personal notes regarding methods and arrangement of the various components in their plate.

2nd floor

Notes

Nothing is casual, nothing is left to contingency, in fact, Adrià developed clay models of his food component in order to study their arrangement in the plate and a special tableware.

clay model

I am sorry to admit that this room was not convincing either, first of all because it was a corridor, and again it was difficult to follow because of too many things to look at. I would have rather chosen maybe five screens showing those famous recipes in Adrià’s notes, because it would have been easier to follow for people who have no technical knowledge about Adria’s innovations.

The third room was more focused on elBulli virus*, the desire to communicate with different creative areas such as graphic design, industrial design, architecture and science. So here it is possible to go beyond the mere concept of a restaurant that serves food as unique aim and concentrate on the creation of innovative cutlery, tableware and Bullipedia, a new interactive database aimed at the codification of gastronomy. Lastly, the project of eElBulli foundation that will involve all these creative aspects and will be open in 2014.

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This final part is easier to understand and I have absolutely nothing to complain about it. Thank God, right?

My thoughts:

Personally, I was not really amazed by the entire exhibition, because the atmosphere seemed distant, that’s why I felt no involvement. I think there was too much to look at, without the possibility to assimilate everything. Plus, the arrangement structure, without a precise path to follow created chaos both for the historical part, and for the one focused on recipes. In fact, I believe that here, the confusion comes from the fact that those notes and sketches, researches, experiments and techniques that led to famous courses, needed to be shown first, otherwise visitors would cannot really understand that final result shown in those screens. Now, I am not an expert exhibition curator or an architect, I am just a visitor who thinks that this exhibition has some issues in communicating with their audience, but hey, there is always room for improvements right? Maybe next time.

*elBulli virus name was created by the SCPF advertising agency.

Disclaimer: all pictures were taken with permission, but I would not hesitate to delete them if requested by Somerset House.

And now in Italian.

La mostra Ferran Adrià and The Art of Food si è tenuta alla Somerset House dal 5 Luglio al 29 Settembre 2013, e se ne parlo solo adesso, è perché ci è voluto del tempo per assimilarla e ragiornarci su.

Non ho mai avuto la fortuna di cenare a elBulli, il famoso ristorante di Ferran Adrià, e questa retrospettiva mi incuriosiva molto, quindi, poiché ero a Londra, ho pensato che fosse necessario andare a dare un’occhiata. Già in metro verso la Somerset House, mi domandavo come potesse una mostra comunicare l’essenza dell’ex miglior ristorante del mondo, pensando che non sia una cosa facile. Ammetto di aver avuto dei pregiudizi, ma volevo essere sorpresa. E lo sono stata.

L’entrata del palazzo era coperta con dei banner e delle copertine di giornali famosi dedicati ad Adrià, perciò, fin dall’inizio, si poteva già immaginare il potere mediatico di questo chef, e ad essere onesti, mi sentivo un po’ intimidita, ma ovviamente sono entrata.

 L’entrata dell’area dedicata alla mostra era concentrata su una gigantesca scultura di un Bulldog francese, il simbolo del ristorante, e da alcuni pannelli su cui erano scritti i nomi dei componenti dello staff per ogni anno. Impossibile non notare René Redzepi, il famoso chef del Noma, tra gli stagisti del 1999.

La mostra vera e propria era divisa in tre aree: la parte storica, quella artistica, e quella grafica-concettuale.

La prima stanza era concentrata sulla storia di elBulli, attraverso una precisa cronologia, video, foto e documenti.

ElBulli è stato fondato da Hans e Marketta Shilling, una coppia tedesco-ceca innamorata della bellissima location di Cala Montjoi in Costa Brava. Marketta amava i bulldog francesi, chiamati comunemente bulli in francese, che divennero il simbolo del ristorante.

Durante gli anni sessanta, quella cucina tradizionale che era stata precisamente codificata da Auguste Escoffier, cominciò ad essere messa alla prova dai pionieri della nouvelle cuisine: Michel Guérard, Jean and Pierre Troisgros, Alain Chapel e Paul Bocuse. Ovviamente, anche elBulli venne contagiato da questa rivoluzione, includendo nel proprio menu sempre più piatti francesi sotto la guida di Jean-Louis Neichel ed, in seguito, di Juli Soler. Nel 1984 Ferran Adrià cominciò a lavorare ad elBulli come capo chef, portando con sé la tradizione culinaria della Catalogna, che scelse di modernizzare, cambiando per sempre la storia di elBulli.

Perché questa sezione non mi è piaciuta: secondo me, l’assenza di un percorso preciso da seguire poteva creare confusione, perché c’era una cronologia lungo il muro di sinistra, ma c’erano anche molti altri oggetti (documenti, menu, bozze), che distoglievano l’attenzione. In più, al centro della sala c’era un muro pieno di ulteriori dettagli da considerare, perciò, per non perdere nulla, sarebbe stato opportuno tornare indietro. Oppure, percorrere la timeline guardando da entrambi i lati, ma questo avrebbe potuto generare troppa confusione.

Al piano di sopra c’era la seconda area tematica, quella dedicata all’arte del cibo, le innovazioni di Adrià, con dozzine di piccoli schermi, ognuno mostrava la preparazione di una famosa ricetta di elBulli. Sull’altro lato della stanza c’erano note personali di Adrià, bozze riguardanti tecniche e modi di impiattamento. Niente era lasciato al caso, infatti Adrià aveva dei modellini di creta dei componenti di ogni piatto, cosicché potesse studiare i vari impiattamenti con dei piatti disegnati specialmente per lui.

Mi dispiace ammettere che neanche questa sezione mi ha convinta. Prima di tutto perché la stanza era, in realtà, un corridoio, e ancora una volta era difficile da seguire per tutti i dettagli a cui fare attenzione. Io avrei scelto forse 5 schermi in cui mostrare le portate descritte nelle note di Adrià, perché tutto ciò sarebbe stato più facile da seguire per le persone che non hanno conoscenza tecnica delle innovazioni apportate dallo chef.

La terza sezione era dedicata ad elBulli virus*, un desiderio di comunicazione realizzato attraverso varie aree creative, come il graphic design, design industriale, architettura e scienza. Qui, è possibile andare al di là del concetto del ristorante che serve del cibo come unico scopo, e ci si può concentrare sulla creazione di piatti e posate dal design innovativo, e Bullipedia, un nuovo database interattivo mirato alla codificazione della gastronomia. In ultimo, la creazione della fondazione elBulli che coinvolgerà tutti questi aspetti creativi, e che aprirà nel 2014.

Quest’ultima parte era facile da comprendere, per cui non ho nulla da criticare. Grazie a Dio, vero?

Credo che questa mostra non sia stata molto sorprendente, perché c’era un’atmosfera distante, che non mi ha coinvolto. La ragione potrebbe essere il fatto di non poter assimilare tutto quello che era esposto, perché era un po’ troppo. In più, la struttura, senza un percorso preciso, ha creato confusione nelle due aree principali. Infatti, per quanto riguarda la seconda parte, penso che quelle bozze che mostravano le tecniche e le ricerche di Adrià avrebbero dovuto essere mostrate prima dell’area audiovisiva, poiché sarebbe stato più facile, per i visitatori, vedere il risultato finale.

Non sono curatrice di mostre o architetto, ma penso che questa mostra avesse problemi di comunicazione con il pubblico, però c’è sempre margine di miglioramento, giusto? Magari la prossima volta.

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