Quality airline meals, we are getting there!

Flight Rome-Tokyo, vegetarian meal.

Flight Rome-Tokyo, vegetarian meal.

Since 2008 I travel very often, economy of course, and I have never been lucky enough to be upgraded to First Class where meals seem to be better. So yes, I belong to the majority of passengers who complain about how bad is their meal at 30.000 ft.

A part from questionable raw materials, there are other factors that affect food’s quality, for example a first partial cooking before getting loaded on the aircraft and a second one after taking off. Moreover, the pressure system, air conditioning and the very low percentage of humidity decrease the perception of smell, therefore our taste buds.

Anyway, airlines have realised that flyers care about their meals thanks to the increasing popularity of websites like airlinemeals.net. This is a database where everybody (not just Instagram hipsters) can upload picture of their meals showing future passenger what they might expect from a certain airline. Therefore, today more than before, companies know what passengers want, so they can make arrangement. Obviously at first these changes occur for Business Class and First Class, for example Ethiad has an on-board-chef and ANA partnered with the famous patissier Pierre Hermé.

Ok, but what about us, the Economy people? The good news is that we are slowly getting there!

After a thorough research, surveys demonstrate that even Economy customers would pay an extra for better meals, food can make the difference on their experience on board.

Consequently, some airlines just as Air France, KLM, Austrian and United introduced their à la carte menu, and, i have to admit, some of them look quite good. So, for the first time, “commoners” can choose between the normal economy meals or specialities such as sushi, marinated goat cheese and salmon millefeuille just to name a few. However, while the normal meal is included in the ticket price, the a la carte menu costs between 10€ and 20€ (14-28$/ 8.50-17£). By all means, this cost covers logistics and guarantees a choice for passengers, declared KLM’s spokeswoman Jane Jong-Baw to CNN, and so, it is not an important source of income for the company, but more a way to satisfy customer demand, and therefore reinforce their loyalty. Wait, what if passengers do not like their meal? it is possible to have a refund? Does this help building credibility and loyalty to a certain brand? Apparently it works!

There are people claiming that a low price prevails over quality and, undoubtedly, the economic crisis is partly responsible, but I strongly believe that passengers care about their food. Now, I do not have a degree in Economics, but I think that people would happily spend a little bit more in order to receive a decent meal. It seems that airlines realised that they cannot cut corners on meals because they are important to passengers. Therefore, companies are studying how to improve this service in order to increase loyalty with an eye on expenses. Unfortunately at the moment only Business and First Class are always blessed with gourmet and quality meals, while very few airlines have expanded this privilege to Economy. In other words, we have to wait, but I have faith that a day when I can eat a good meal on every plane will definitely come.

Until that day, in order to minimise the stomachache you could get from airplane food (and I always get it) I am going to tell you what I personally do:

  • Short flights: in Europe I often fly Ryanair, and their very pricey food is awful, so I would rather prepare a sandwich at home and eat it either before boarding or after take off. And no, I never had problems at security checks, but if you wrap your sandwich in aluminium foil, you might get stopped, so cling film forever!

  • However, for long haul flights, I often choose vegetarian meals so I don’t have to eat grey chicken drowned in some unknown sauce.

And now in Italian.

Dal 2008 volo spesso, sempre in Economy, e non ho mai avuto la fortuna di un upgrade in prima classe, dove si dice che i pasti siano migliori. Sì, appartengo a quella maggioranza dei passeggeri che si lamentano di quanto il cibo in aereo sia terribile.

Ora, tralasciando le discutibili materie prime, ci sono altri fattori che influenzano la qualità del cibo, per esempio una prima parziale cottura a terra e una seconda dopo il decollo. In più, il sistema di pressurizzazione, l’aria condizionata e la bassissima percentuale di umidità, abbassano notevolmente la nostra percezione dell’olfatto e quindi delle papille gustative.

Le compagnie aeree si stanno rendendo conto di quanto importanti siano i pasti per i viaggiatori, anche grazie a siti come airlinemeals.net, la cui popolarità sta aumentando sempre di più. Si tratta di un database a cui tutti (non solo gli hipster di Instagram) possono contribuire caricando una foto del pasto che hanno avuto durante il loro ultimo viaggio, in modo che altri passeggeri possano avere un’idea di cosa aspettarsi da una certa compagnia aerea. Quindi, oggi più di prima le compagnie aeree conoscono le preferenze dei loro clienti, per questo posso subito adottare delle misure. Ovviamente, questi cambiamenti vengono adattati in primo luogo alla Business Class e alla First Class. Per esempio, Ethiad ha uno chef a bordo e ANA ha introdotto la pasticceria di Pierre Hermé.

Va bene, ma chi ci pensa ai noi dell’Economy? La buona notizia è che i cibi di qualità arriveranno anche qui! Dopo una ricerca attenta, dei sondaggi hanno dimostrato che anche i passeggeri della classe economica sarebbero disposti a pagare un piccolo extra per un pasto migliore, perché il cibo può fare la differenza sull’esperienza di volo. Per questo, alcune compagnie come Air France, KLM, Austrian e United hanno introdotto il loro menu à la carte, e devo ammetterlo, alcuni sembrano davvero buoni. Quindi, per la prima volta “i comuni mortali” posso scegliere tra il normale pasto Economy e altre specialità come il sushi, formaggio di capra marinato, oppure millefoglie di salmone solo per nominarne qualcuno. Mentre il pasto economy è compreso nel prezzo, il menu à la carte ha un costo che va dai 10 ai 20 euro. Questa tariffa copre le spese di logistica e garantisce una possibilità di scelta per i passeggeri, secondo quanto ha dichiarato la portavoce di KLM Jane Jong-Baw alla CNN, quindi non si tratta di una vera e propria fonte di introiti per la compagnia, ma più di un modo per fidelizzare il cliente.

Bene, e se poi il cliente non è soddisfatto? Alcune compagnie offrono la possibilità di un rimborso. Questo aiuta a fidelizzare il cliente? Certo che sì!

C’è dice che i prezzi bassi vincono sempre sulla qualità, e, senza dubbio, la crisi economica è parzialmente responsabile, ma io credo fermamente che ai passeggeri importi del loro cibo.

Ora, io non ho una laurea in Economia, ma penso che molti spenderebbero qualcosa in più per avere un pasto decente e sembra che anche le compagnie aeree abbiano capito che non possono continuare a fare tagli sui pasti, perché essi sono importanti. Per questo motivo, le compagnie stanno studiando ulteriori modi per incrementare la fidelizzazione con attenzione ai loro introiti.

Sfortunatamente, al momento solo la Business e la First hanno dei pasti da gourmet e di qualità, mentre poche compagnie hanno esteso questo privilegio alla classe Economica. In altre parole, dobbiamo aspettare, ma penso che quel giorno in cui potrò gustare un buon pasto in aereo non sia lontano. Nel frattempo, per minimizzare il mal di stomaco che quei pasti mi provocano (sempre), mi comporto così:

  • Voli a medio raggio: In Europa volo sempre con Ryanair, e il loro cibo è costoso e terribile, perciò spesso mi preparo un panino da casa e lo mangio prima dei controlli o dopo il decollo. No, non ho mai avuto problemi ai controlli, ma se usate l’alluminio per avvolgere i panini, vi potrebbero fermare, perciò pellicola forever!

  • Voli a lungo raggio: Spesso scelgo il pasto vegetariano, così non devo mangiare un pollo grigio affogato in una salsa sconosciuta.

Sources:

http://www.telegraph.co.uk/travel/travelnews/10371776/Airline-food-through-the-ages.html

http://edition.cnn.com/2013/09/18/travel/business-travel-airline-meals/

http://edition.cnn.com/2013/01/29/travel/airline-food-business-traveller/index.html

http://www.foxnews.com/leisure/2013/07/09/best-airlines-for-first-class-food/

http://www.forbes.com/sites/katiebell/2012/09/17/master-sommeliers-and-michelin-stars-take-to-the-skies/

http://www.nbcnews.com/health/one-reason-airline-food-so-bad-your-own-tastebuds-6C10823522

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6 thoughts on “Quality airline meals, we are getting there!

  1. Very interesting post. I flew Business on Delta going back and forth to Japan on this last trip and the food was worse than any I’ve ever had in Economy on any other carrier! Singapore Airlines actually has pretty good food in Economy. I would say they are the best of all the airlines I’ve flown on to Japan (the others being American, JAL, and ANA). The flight crew is always so friendly and it’s just a great experience all around. What airline do you usually fly when you go to Japan?

  2. Bad food on Business? oh no, how is that even possible?! well, to be honest, I heard that Delta is a bit disappointing regarding meals, so I guess it’s true then.
    I usually fly JAL when I find a good deal, but I also tried Alitalia (the pic in the post) and Emirates (friendly crew and decent food). I really hope to fly Singapore and ANA because my Japanese friends always recommend it.

  3. I have basically flown all around the world and the food on basically every airline is close to disgusting. Plus, to add complications, I am gluten-intolerant. So basically I have nothing to eat. Personally I wouldn’t pay extra on board for a better meal. An appropriate meal should be part of the basics.

    • I know, it should really be part of the basics. Who knows, maybe in the future? because it seems that something is sloooowly going on and I know I sound ridiculous, but I want to have faith in it.

      • I agree that something might be slowly going on, and I would love to have faith. But when I see that companies like Ryanair are going to charge you money when you want to use the bathroom… I’m a bit scared (but the are low-cost companies).

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